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    Portada - Árbol genealógico de los dinosaurios - Ornitópodos - Pequeños ornitópodos - Heterodontosáuridos - Heterodontosaurus

    Heterodontosaurus

    Heterodontosaurus: Significa reptil con dientes diferentes. Su nombre es debido a que tenía tres tipos diferentes de dientes, parecidos a los de una persona. Tenía el tamaño aproximado de un ualabí. Cuando se veía acosado por los depredadores, salía corriendo sobre sus patas traseras con la cola tiesa horizontalmente. A lo largo de su columna vertebral, disponía de una red de huesos entrecruzados que reforzaban la parte inferior del cuerpo y mantenían rígida la cola. Mientras deambulaba entre la exuberante vegetación del período Jurásico, el activo dinosaurio miraba nerviosamente en derredor, siempre atento a las señales de peligro. Podía elegir entre una amplia selección para comer, ya que era capaz de masticar tanto hojas tiernas como brotes duros. Recibió su nombre a principios de la década del sesenta gracias a dos paleontólogos, Alan Charing y Alfred Crompton, que desterraron un esqueleto fosilizado en una ladera montañosa bañada por el sol, en Sudáfrica. Cuando se enfrentaba al peligro, corría hasta ponerse a salvo. Sus patas eran largas y finas como las de muchos dinosaurios corredores, pero no podían soportar demasiado peso. Tenía tres dedos con garras que apuntaban hacia delante, y un cuarto dedo más pequeño que apuntaba atrás y que le permitía mantener el equilibrio cuando se quedaba quieto para comer. Los mecánicos saben lo importante que es disponer de las herramientas adecuadas para su trabajo. Este dinosaurio levaba un juego especial de herramientas en sus mandíbulas, característica que le diferenciaba de otros dinosaurios. Delante presentaba unos dientes incisivos, afilados y puntiagudos para cortar y rebanar. Detrás había dos pares de largos colmillos incrustados en la mandíbula lo suficientemente fuertes como para perforar tallos duros de modo de que rompieran más fácilmente. Los colmillos quizá sirvieran también como arma. Al fondo de su caja de herramientas bucal, tenía un juego de anchos dientes biselados que servían como trituradores para desmenuzar vegetales. Tras estudiar este dinosaurio durante años, los científicos creen ahora que las hembras probablemente carecían de colmillos, a diferencia de los machos, por lo que es posible que estos dientes tuvieran otros usos además de comer y de morder a los enemigos. Estos afilados colmillos quizá fueran también una excelente manera de distinguir los machos de las hembras. Actualmente, los animales como jabalíes y cerdos salvajes usan sus colmillos para excavar y para ahuyentar a sus enemigos. El macho del jabalí verrugoso o facóquero tiene largos colmillos curvos que utiliza para atraer a las hembras y combatir a sus rivales. Los machos probablemente usaban los colmillos como arma defensiva cuando los acorralaba un depredador. Vivía en un clima tropical, en el que crecían cómodamente los helechos gigantes y las cicadáceas en forma de piña tropical, que proporcionaban a los dinosaurios herbívoros gran cantidad de comida. Tenía los huesos de las muñecas muy pequeños. De este modo, la muñeca era tan flexible que el dinosaurio podía agarrar y arrancar hojas jugosas y tentadoras plantas. En las patas delanteras tenía cuatro dedos largos y finos y otro más pequeño, todos ellos provistos de garras. Este dinosaurio, a igual que otros ornitópodos, necesitaba algún tipo de soporte para el lomo y la cola. En lugar de grandes músculos, que lo habrían encorvado con su peso, tenía unas largas varillas óseas que se extendían en zigzag por sus huesos, formando un fuerte enrejado óseo que actuaba como un rígido corsé, sosteniendo el lomo del dinosaurio. Este dinosaurio parece estar próximo a la raíz de la evolución de los Ornitópodos, como una especie de antepasado del Iguanodon y los pico de pato. Pudo alcanzar poco más de un metro de longitud. Perteneció al grupo de los heterodontosáuridos, y le daba el nombre a su grupo. Vivió hace aproximadamente de 195 millones de años, a comienzos del período Jurásico, en el sur de África.

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