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    Portada - Fósiles - El nombre de un dinosaurio

    El nombre de un dinosaurio

        El segundo camino interpretativo que sigue el paleontólogo consiste en interpretar la posición evolutiva del dinosaurio. ¿Es idéntico a algún dinosaurio ya descrito, o es nuevo? Si es nuevo, hay que bautizarlo como un nombre que conste de dos partes: un nombre genérico, por ejemplo Tyrannosaurus o Baryonyx, y un nombre específico, como Tyrannosaurus rex o Baryonyx walkeri. El primero significa "rey de los reptiles tiranos"; el segundo, "garra pesada (en honor de) Walker". El nombre debe transmitir información relevante sobre el animal (su tamaño, apariencia terrible, o garras inmensas) y el nombre específico nos dice quién lo ha encontrado. Baryonyx fue hallado por un coleccionista de fósiles aficionado, William Walker, y su denominación es un homenaje con el que el mundo de los paleontólogos expresa su agradecimiento al descubridor.

        Dar nombre al animal no es tan importante, desde luego, aunque tiene que tenerlo por razones obvias. El nombre exacto se escoge según el capricho del descriptor, y se puede utilizar cualquier otra palabra, siempre que sea nueva y no resulte ofensiva. Es mucho más importante tratar de comprender las relaciones del nuevo dinosaurio. ¿Con qué se relaciona y en qué medida? ¿Es una especie nueva de un género conocido, como Tyrannosaurus (que ya es famoso), o se trata de un género nuevo, como Baryonyx, que guarda una relación más distante con las formas conocidas? De hecho, hasta ahora ha resultado difícil incluso decidir a qué familia pertenece el Baryonyx, si a la de los dromeosáuridos, ornitomímidos o los espinosáuridos. Es algo así como ser incapaces de decidir si un animal peludo procedente de lo recóndito de las junglas de Borneo es un perro, un gato o un oso.

        Cuando se trata de comprender las relaciones de un dinosaurio nuevo, el paleontólogo quiere ver dónde encaja, dentro del esquema evolutivo. ¿Pertenecía a un grupo que evolucionaba con rapidez en esa época? ¿Fue el primer tiranosaurio o el primer brontosaurio que apareció sobre la tierra? ¿Podría ser tal vez el último de su grupo? Las tablas a gran escala de la evolución de los dinosaurios se construyen a partir de cientos de pequeñas interpretaciones sobre la posición evolutiva de cada especie.

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