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Jiráfidos

      Los jiráfidos, a veces llamados camelopardálidos, son una familia de mamíferos artiodáctilos rumiantes, con cuernos persistentes y revestidos de piel, totalmente o en parte; sin caninos superiores, ni falsas pezuñas laterales, y con extremidades posteriores más cortas que las anteriores.

      Sólo existen dos especies, ambas africanas: la jirafa y el okapi.

- Giraffa: Es un género de mamíferos al que pertenece la jirafa. La jirafa, Giraffa camelopárdalis, es un jiráfido de 5 metros o más de altura, cuello largo y esbelto, extremidades abdominales bastante más cortas que las torácicas, con lo que el cuerpo está inclinado hacia atrás; cabeza pequeña con dos o más cuernos poco desarrollados, recubiertos por la piel y presentes en ambos sexos; sólo tiene dos dedos en cada pie, y su pelaje es de color gris pardo con manchas leonadas poligonales. Vive en rebaños de unos 15 a 20 miembros, en las sabanas africanas de árboles esparcidos y no muy altos, cuyas hojas come; para beber ha de separar mucho las patas anteriores, a fin de bajar la cabeza. Marcha moviendo a la vez las dos patas de cada lado, y su carrera es también anómala. Antiguamente se la creía producto del cruce del camello y el leopardo.

- Okapia: El okapi pertenece a este género. El okapi, Okapia johnstoni, descubierto en 1.900 en los bosques de Zaire, al Oeste del lago Alberto, por los esposos Johnston; tiene 2,25 metros de largo, la alzada de un caballo; las patas anteriores más largas que las posteriores y cola larga y terminada en un mechón. El macho posee dos cuernos recubiertos de piel, menos en la punta; el pelaje es negruzco, con la cabeza blanquecina, excepto una faja frontal oscura; las extremidades son típicamente cebradas. A diferencia de las jirafas, suele vivir en parejas y no en grupos mayores; es un animal tímido, nocturno, su piel muy estimada para cinturones, vainas de cuchillos y objetos de adorno, y por su rareza se han llegado a pagar por él altos precios en Europa. El Museo del Congo regaló, en 1,906, al de Madrid un ejemplar adulto disecado, que durante mucho tiempo se consideró como una verdadera curiosidad. Hoy existen okapis en los principales zoos del mundo, pero su caza está muy limitada por las autoridades del Congo-Kinshasa.

- Sivatherium: También llamado animal de Siva. Sus fósiles se encontraron por primera vez en la India, y el animal debe su nombre al dios al dios hindú Siva. Este animal, que pertenecía a la misma familia que las jirafas actuales, los jiráfidos, se parecía a un alce actual. Hoy sólo existen dos tipos de jiráfidos: la jirafa, que todos conocemos, y el okapi. Hace millones de años había muchas otras variedades. Era un gigantesco e inofensivo herbívoro, que no presentaba un aspecto tan elegante y gracioso como su pariente de cuello largo, la jirafa. Era enorme, y sobrepasaría el larguero de una portería de fútbol. Su gran cabeza peluda medía más de 70 centímetros de longitud y estaba unida al cuerpo por un corto y grueso cuello. Un gran labio superior flácido, cubierto de cerdas, colgaba de su hocico. Lo utilizaba para comer, enroscando el labio alrededor de los manojos de hojas y tirando de ellos para introducírselos en la boca. Los machos tenían dos enormes cuernos que brotaban inmediatamente detrás de las orejas, y consistían en placas óseas sólidas, con dos puntas afiladas a cada lado. Sobre sus cejas surgían otros dos cuernos mucho más pequeños, con la mitad inferior cubierta de una capa de pelo. Su estómago estaba adaptado para digerir con eficacia su dieta de hierbas duras. Cuando la comida estaba medio digerida, volvía a la boca para ser masticada por segunda por segunda vez. Este proceso era muy lento, por lo que probablemente pasaba casi todo el día comiendo. Tenía las patas y el cuello. Era muy corpulento, y sus musculosos omoplatos sostenían la cabeza enorme. Medía 2,2 metros de altura hasta la cruz y pesaba hasta 900 kilos. Vivió hace desde 5 a 1 millón de años, desde el Plioceno hasta finales del Pleistoceno, en las llanuras de la India y del Norte de África.


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